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Ciencia y educación
Estados Unidos | 24-11-2021

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La NASA lanza hoy la nave DART, clave para desviar un asteroide de su órbita   
La misión probará un sistema de defensa planetario a gran escala para evitar futuras colisiones con la Tierra.
Clarín ( Argentina )
La NASA lanza hoy la nave DART, clave para desviar un asteroide de su órbita La Administración Nacional de Aeronáutica y el Espacio (NASA) de Estados Unidos tiene previsto lanzar hoy al espacio la nave DART, en una misión sin precedentes que tiene como principal objetivo lograr impactar con un asteroide para desviarlo de su órbita. El operativo apunta a probar la tecnología que sería necesaria para evitar una colisión de ese objeto contra la Tierra. El aparato volará a 24 mil kilómetros por hora.

Según la información dada a conocer por el diario español La Vanguardia, la nave espacial DART (por la sigla en inglés de Test de Redirección Doble de Asteroides) de la NASA ya está encapsulada en la zona de carga útil del cohete Falcon 9 de SpaceX, en la Base de la Fuerza Espacial de Vandenberg, en California, Estados Unidos. Su lanzamiento está previsto desde esta base para hoy a las 5.21, hora de Argentina.

La Prueba de Redirección de Asteroides Doble de la NASA, o DART, es la primera prueba de defensa planetaria a gran escala del mundo, que demuestra un método de tecnología de desviación de asteroides. Es la primera misión para probar tecnologías que prevengan posibles impactos de asteroides o su amenaza.

Haciendo honor a su nombre, DART es una misión centrada en demostrar que una nave espacial puede navegar de forma autónoma hasta un asteroide objetivo y colisionar intencionadamente con él (lo que se denomina “impacto cinético”) a unos 6 kilómetros por segundo. Su objetivo, que no supone ninguna amenaza para la Tierra, es el asteroide Dimorphos (en griego significa “dos formas”), que orbita alrededor del asteroide mayor Didymos (que, en idioma griego, significa “gemelo”).

Como parte de la estrategia más amplia de defensa planetaria impulmo sada por la NASA, DART probará simultáneamente nuevas tecnologías y proporcionará datos importantes para mejorar las capacidades de modelización y predicción de colisiones y preparar a las agencias espaciales para prevenir las amenazas de asteroides en un futuro, en caso de que se descubra uno.

“Muy pocos de los miles de millones de asteroides y cometas que orbitan alrededor de nuestro Sol son potencialmente peligrosos para la Tierra y, al menos durante el próxisiglo, ningún asteroide conocido amenaza nuestro planeta”, explica la agencia espacial norteamericana en la web de la misión DART.

DART está diseñada para demostrar que un asteroide que podría causar devastación regional -uno de apenas unos cientos de metros de diámetropuede ser desviado estrellando intencionadamente una nave espacial contra él.

“Este método, denominado “Desviación por impacto cinético”, es sólo uno de los varios métodos propuestos para redirigir asteroides potencialmente peligrosos, pero actualmente es el método más maduro desde el punto de vista tecnológico”, explica la NASA. Tras el impacto, el equipo de investigación medirá el grado de desviación del asteroide mediante telescopios en la Tierra.

DART está equipado con varios sistemas integrados, que permitirán enviar una serie de datos previamente al impacto, que se seguirá desde la Tierra y tiene previsto producirse en septiembre de 2022. Los astrofísicos han formulado una serie de cálculos sobre el papel y la prueba de colisión cinética de DART, retransmitida a la Tierra con los sistemas de abordo de la nave, permitirán conocer si la realidad se ajusta a lo esperable.

Además, DART cuenta con una cámara LICIACube, desarrollada por la Agencia Espacial Italiana, que se desacoplará diez días antes de la colisión para capturar el evento.

DART también llevará a bordo un sistema de navegación autónoma SMART-Nav, desarrollado por el Laboratorio de Física Aplicada de la Universidad Johns Hopkins, con sede en Baltimore, en el estado de Maryland. Este sistema de avanzada permite a la nave guiarse por sí misma, sin necesidad de ayuda del operador. Se espera que, de forma autónoma, DART identifique y distinga entre Didymos y Dimorphos, antes de dirigir y maniobrar de forma independiente la nave espacial durante sus últimas cuatro horas antes del impacto.

La nave DART es muchísimo más pequeña que el asteroide: mide cien veces menos. Pero el objetivo no es destruirlo sino desviarlo y así anular una posible amenaza.

La nave espacial es aproximadamente cien veces más pequeña que Dimorphos, por lo que no llegará a destruir el asteroide. “Esto no va a destruir el asteroide, solo le dará un pequeño empujón y desviará su camino alrededor del asteroide más grande”, explicó Nancy Chabot, líder de coordinación de DART en el Laboratorio de Física Aplicada Johns Hopkins, en Estados Unidos.